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Michael Phelps, de retour aux affaires après les affaires de drogue et de filles : Est-il capable de revenir le plus grand ?

"Epique. Cela prouve que ce type n'est pas seulement le plus grand nageur de tous les temps et le plus grand champion olympique de tous les temps : il se pourrait bien que ce soit le plus grand athlète de tous les temps. C'est le plus grand compétiteur qui ait jamais marché sur cette planète."

Au mois d'août dernier, la légende de la natation Mark Spitz s'inclinait en ces termes devant le talent de Michael Phelps, qui venait d'égaler (avant de l'effacer le lendemain) son record de sept médailles d'or établi en 1972 aux J.O. de Munich. Une formule dithyrambique qui en dit plus qu'il n'y paraît : la "balle de Baltimore", comme il fut surnommé, est certes le plus grand compétiteur de tous les temps, mais, pour ce qui est de "marcher sur cette planète", il semble moins... performant.

Alors qu'il effectuait récemment son retour à l'entraînement, l'octuple champion olympique de Pékin et recordman du nombre de médailles d'or avec 14 déjà passées autour de son cou finit de purger la suspension de trois mois infligée par sa fédération après avoir été surpris en train de consommer de la drogue au moyen d'un bong (une pipe à eau) - un incident qui lui a également valu le désaveu de la marque de Kellogg's, dont il était l'ambassadeur star (le bong et le petit déj', ça ne colle pas bien ensemble).

Exempté de poursuites après qu'il eut présenté des excuses (en forme d'aveu) et du fait de l'absence de preuves (?), le nageur de 23 ans prépare son retour aux Mondiaux de Rome (du 26 juillet au 2 août), où il défendra... cinq titres individuels (200 m nage libre, 100 et 200 m papillon, 200 et 400 m quatre nages) et deux par équipe. Autant dire qu'il est attendu, et que cette attente est pour le moins... fiévreuse.

Car, durant sa disette forcée de compétition, le jeune homme sous la peau du nageur a repris ses droits, et sérieusement ébranlé la discipline de fer qui était la sienne jusqu'alors. Loin de faire profil bas, il est ainsi apparu une nouvelle fois à la une des tabloïds, passablement éméché et en très intime compagnie : sa partenaire du soir (et sa partenaire à chaque fois qu'il passe en Californie...) n'était autre que la miss California Carrie Prejean, dauphine de miss America - un titre qui aurait dû lui revenir si elle n'avait pas eu le malheur de tenir des propos très... maladroits sur le mariage gay (inspirés par ses convictions religieuses) lors de la finale du concours de beauté. Une miss sulfureuse, donc, rapidement récupérée par les lobbys chrétiens, avant qu'on découvre... de "vieilles" photos d'elle un peu olé-olé - c'est bien contradictoire, tout ça...

Un nouveau fait d'éclat qui ne redore pas vraiment le blason du champion. Pourtant, "c'est un gentil garçon qui ne manque jamais de sortir Carrie lorsqu'il est dans les parages", se réjouit la grand-mère de la miss, Jeannette Coppola. Un gentil garçon qui avait pourtant présenté peu avant une autre... petite amie officielle, la serveuse Catherine Pal, à ses parents !

Le week-end dernier, après neuf mois sans compétition, Michael Phelps effectuait son retour lors de la réunion de Charlotte. Après s'être imposé dans les séries du 100 m avec un chrono moyen (deux secondes plus lent que son meilleur chrono, qui est de 47"51), devançant même... la star française Frédérick Bousquet, Phelps a terminé deuxième en finale, derrière le même Bousquet, qui, avec sa combinaison non homologuée (qui risque de compromettre son récent record du monde), a nagé en 48"22 (contre 49"04 pour l'Américain). "Il me faudrait la vitesse de Fred (Bousquet) sur le premier 50 m, il est incroyable", observait-il par la suite.

"Pour un retour, c'est super. J'ai fait des bons temps, j'en suis là où je veux en être. Je suis content que ce soit derrière moi", s'est toutefois félicité Phelps au sortir des bassins, alors qu'il étrenne une nouvelle technique et envisage de se frotter aux nouveaux rois du sprint sur les distances courtes. "J'ai encore beaucoup de petits réglages à faire", constate-t-il. La suite du programme ? Un stage en altitude dans le Colorado (aucune copine ne l'attend, là-bas ?), avant son premier grand rendez-vous : les Championnats des Etats-Unis de début juillet, qualificatifs pour les Mondiaux de Rome.

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